全球极客追捧的廉价计算机要上市啦?

树莓派基金创始人埃本·厄普顿(Eben Upton)图源:网络

30秒快读

1.据上周外媒消息,Raspberry Pi Ltd.预计将在明年春季于英国证交所挂牌上市,市值估计可达5亿美元。

2.Raspberry Pi(树莓派)这个名字已经出圈,用售价35美元(合计222元人民币)的情怀款计算机,换来了4200多万台的销量和来自全世界极客圈的追捧。

3.极客:快拿钱去造下一代树莓派吧!

01 极客圈都在玩的树莓派

第一款树莓派产品Raspberry Pi 1 Model B在2012年面市,由成立于2009年的树莓派基金会(Raspberry Pi Foundation)推出,初衷是以低价打造一款SBC(Single board computer,单片计算机),来推动学校计算机科学教育应用。Raspberry Pi 1 Model B价格仅35美元,能安装Linux等开源操作系统,搭配鼠标、键盘作为计算机使用,而当时一台完整的Windows计算机价格是其几十倍。

目前树莓派已经累积推出约20款型号的SBC硬件,同时还推出了各类配件以及Raspberry Pi OS操作系统。除了在教育、极客以及硬件初创企业领域得到广泛应用之外,树莓派系列目前在全球工业和物联网中也成为了最受欢迎的SBC之一。

在实体方面树莓派由两部分组成:树莓派基金会(非盈利慈善机构)和Raspberry Pi Ltd.。后者是前者在2013年成立的子公司,主要负责工程研发与相关交易活动,其利润的一部分用来维持基金会的日常运作。

2020年9月Raspberry Pi Ltd.获得了一笔4500万美元的投资,此前Raspberry Pi Ltd.还将部分股票出售给了Lansdowne Partners和Ezrah慈善信托基金。

自新冠疫情发生以来,居家办公、在线教育的需求猛增,计算机类产品的销量明显回升,树莓派也不例外。去年,树莓派系列产品销量达到了710万台,取得了约1520万美元的利润。

树莓派基金创始人埃本·厄普顿(Eben Upton)表示,上市将有助于确保基金会在一段时间的稳定运作,同时可以帮助招募新的工程师,扩大其市场影响力,可以运行更多的教育项目,让年轻人对科技产生兴趣。

02 触动,来自一位11岁男孩

树莓派是由一位学霸创立。

1996年,18岁的Eben Upton进入剑桥大学学习计算机。在顺利完成博士学位后,Upton留在剑桥大学从事教学主管工作,工作之一就是为计算机专业招生。但在2006年,他和同事发现申请计算机专业的学生人数急剧下降,同时新生的编程能力、电脑技能也远不如从前。

但当时Upton还没意识到原因是什么。

Upton与他的同龄人很小就接触到英国BBC Microcomputer和美国 Commodore 64这样的计算机。这类计算机拥有厚重的外形,类似老式键盘,内置CPU和主板,连接电视机后就能让使用者编写程序。但随着BBC Microcomputer和Commodore 64被市场淘汰,逐步普及的计算机更多变成了消费娱乐类产品,而不是研究工具。

2007年的一次聚会上,与一位11岁男孩的对话,让Upton终于决定去做些什么。

那个男孩告诉Upton自己的理想是成为一名电子工程师,Upton兴奋地询问男孩在用哪款计算机学习计算机知识,却被告知只有一台任天堂的Wii游戏机。

男孩对电子技术、计算机科学有浓厚的兴趣,但却没有一台可以编程的计算机,令人不甚唏嘘。

当时Upton已经离开剑桥大学,在芯片企业Broadcom(博通)担任芯片设计师,主要工作是设计芯片系统架构。这份工作让他有能力去开发一台小型计算机供青少年学习编程,但关键的是这种计算机要足够廉价。

03 不做黑箱,裸露到底的电脑

其实在碰到小男孩之前, Upton早在利用业余时间DIY,用市场中现成的芯片和部件,手工焊接组装。第一个成形的作品,是在Atmel(爱特美尔,现已经并入Microchip)的一块微控制器上做出来的,可以渲染基础3D图形,运算能力大概跟 BBC Microcomputer相当。

在被男孩触动后,Upton终于在2008年决定将想法变成现实,他与剑桥大学教授Alan Mycroft、电子工程师Pete Lomas以及一些志同道合的朋友组成一个初创团队,规划教育类廉价小型计算机。

Lomas是电子设计公司Norcott Technologies的联合创始人和工程总监,拥有20多年的电子产品设计经验,第一款树莓派的印刷电路板(PCB)就出自他的设计。

经过多次讨论后,这群人定下了树莓派的雏形设计,这台电脑不是一个封得严严实实的黑箱,而是一款裸露的板件,青少年们可以看到每一个部件的细节,能够在它工作时感受到处理器变热,还能运行各类开源软件的代码,以供青少年学习编程。

2008年,伴随着原型机面市的还有树莓派(Raspberry Pi)这个名字。

就像BBC Microcomputer启动后进入到BASIC编程界面一样,该原型机启动后进入的是某版本的Python编程界面,“Pi(派)”由此而来。

至于“树莓”,因为当时苹果已经是一家全球知名企业,再加上BBC Microcomputer的生产商的名字是Acorn(橡子),所以Upton就想到了用植物果实“树莓”来命名。

虽然名称延用至今,但2008年的原型机与现在的树莓派系列差别很大,主要使用博通的图形处理单元(GPU)和向量处理单元(VPU),而这芯片只是成熟计算机系统中的一部分,简单来说,树莓派原型机是在博通开发板基础上拼凑起来的东西。

04 35美元,第一款树莓派险些“流产”

2009年初,Upton、Lomas和Mycroft等六人创办了树莓派基金会。

基金会的愿景是致力于将计算和数字制作的力量交到世界各地的人们手中。通过提供低成本、高性能的单板计算机和免费软件,让更多的人能够利用计算和数字技术的力量来工作,解决重要的问题,并创造性地表达自己。

愿景是美好的,现实是残酷的。

因为定下了不超过35美元的低利润售价,Upton和Lomas没法在市场中找到适合的芯片,设计遇到了各种障碍。“功能多造成部件多,PCB板面积太大,功耗太高”等诸多问题接踵而来。

与此同时,Upton仍然在博通全职工作,同时还在剑桥大学修读MBA。所以直到2011年初,树莓派项目进展仍然缓慢。

没想到,博通的一款新廉价芯片改变了这一切。

博通这款型号为BCM2835的芯片,采用了流行的ARM架构,并且自带图形处理内核,搭配其他组件后就可以运行完整的基于Linux的操作系统。虽然从性能上看,BCM2835仅相当于20世纪90年代末流行的300MHz的英特尔奔腾2芯片,但足以设计出一款教学用的计算机。

最关键的是,整体成本不超过35美元。

2011年8月,树莓派Alpha板首次投产,博通给基金会试产了50块。Alpha板已经非常接近现在的树莓派产品,USB 端口、100M 的以太网接口、microSD存储卡读卡器以及HDMI接口等。唯一的问题是,硬件及制造成本高达110美元,离35美元差得太远。

树莓派Alpha 板

争论、抉择、舍弃、简化,经过一番挣扎,树莓派终于在12月成型。圣诞节前一周,Lomas在自己的Norcott Technologies 工厂做了20块内部测试用的beta板。这块beta板就是第一代的树莓派Pi 1 Model B的第一批板件,拥有2 个USB端口,100Mbps以太网端口,HDMI1.3,26针脚的GPIO(通用型输入输出接口),还有一块700MHz 的单核处理器和VideoCore IV GPU,可处理 100P视频回放的硬件加速。同时还提供了各种基于Linux的操作系统以及一套编程工具。

2012年2月29日正式发布的树莓派Pi 1 Model B一炮而红,10万台的订单量远超基金会预想的1000台。

树莓派第一款产品 Model B

为了应对疯涨的需求,基金会把硬件的生产和分销外包给第三方公司,自身只负责研发、市场推广和销售政策的把控。

除了教育市场之外,树莓派后续产品也在极客圈、创业公司以及工业领域走红。

从2012年正式诞生到现在,树莓派系列已经在100多个国家取得了4200多万台的销量。但对创始人Upton来说,树莓派成功的并不是销量多高,而且在于它让新一代的青少年也拥有他当年用 BBC Microcomputer 编写程序时所体验到的兴奋。

作者/IT时报记者 林斐

编辑/挨踢妹

排版/季嘉颖

图片/树莓派

来源/《IT时报》公众号vittimes

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